免费的在线大学学位价值几何?

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2009年正式上线时,秉持自由文化理念的民众大学(University of the People)着实惹得媒体一阵追捧。在竞争激烈,注重产权的教育世界中,这所大学不收取学费,并且向任何一位有能力学习的人士开放。教授们主动贡献时间参与其中。但直至今天,人们还在不由提出了一个投资回报率计算器还无法回答的问题:一个免费的在线学位究竟价值几何?

Q:民众大学的免费“远程教育”如何运行?

A:自“远程教育”出现之初,在线学习就引发了巨大的热情,大规模在线课程为网络课程注入了技术光彩和时尚气质,但民众大学依然是唯一一所不收取学费,并授予学位的网络大学。

3“我们正在建立一个模式,以表明高等教育可以比现在便宜得多。”创始人Shai Reshef说。

民众大学有100万美元的年度预算、14位受薪员工和300位志愿者。其运营资金主要源自基金会捐款——其中包括惠普(Hewlett)和盖茨(Gates)基金会、卡内基公司(Carnegie Corporation),外加学生缴纳的申请费(在10到50美元之间)和考试费(每人100美元),不过他们可以申请豁免这些费用。作为一位在教育领域耕耘多年的以色列商人,Shai Reshef已经为这所大学贡献了350万美元自有资金。

课程安排是由一些无偿担任各学院院长的纽约大学(New York University)和哥伦比亚大学(Columbia University)教授设计的,并有意采用基于开放源代码,对技术条件要求不高,学生可不同步获取和反馈的文本材料。“我们使用最简单,最易获取的技术,”Shai Reshef说。四分之一的学生没有宽带,不能播放视频;6%的学生只使用移动设备。

Q:民众大学的生源与认证问题如何?

A:民众大学的学生并不多。自正式上线以来,这所大学共招收了来自137个国家的近1500名学生,目前依然在册的学生仅有736名。17位学生明年将获得工商管理或计算机科学学士学位。另外31名学生将获得副学士学位。

2然而,学生们的学习兴趣依然高涨。在上个学年,超过4.4万人联系民众大学咨询报名事宜。在微软公司(Microsoft)于8月份宣布将向1000名非洲地区的民众大学学生提供实习机会、技术培训和指导,并负担其考试费用之后,又有大约1.5万人联系该校。

一个明显的障碍是:民众大学依然在努力争取认证。洲际高等教育技术合作组织(Wiche Cooperative for Educational Technologies)研究和分析事务副主管Russell Poulin曾经帮助认证机构起草评判在线课程的指导方针。他说,民众大学很可能将显示出学术的严谨性和课程的连贯性,而这正是认证所需的要求。其原因是,这所大学的学生需要完成书面作业,参加考试,阅读开源材料,写学习日记,并在指导老师的监督下互评作文。

Q:免费在线大学的公众认可度如何?

A:Poulin表示,更大的问题是雇主如何评价这家在线教育机构。公共议程基金会(Public Agenda)研究主管Carolin Hagelskamp表示,就整体而言,网络教育已经获得了不少雇主的认可,但“质疑态度依然大量存在”。

这家非营利性组织于9月份发布了一份报告。在接受采访的656家雇主中,有80%的雇主认为在线学习具备生存空间,对年龄较大的学生尤为如此,但56%的雇主更青睐在大学校园内获取的学位。

“上民众大学具有一定的风险性,”宾夕法尼亚州格兰巖市南约克县学区交通协调员Doug Walters如是说。现年29岁的沃尔特斯于2011年秋天开始上民众大学,他计划在两年内获得一个工商管理硕士学位,这样他在这个学区的职业生涯才有望进一步发展。“如果没有大学文凭,我根本没办法升职,”他说。

民众大学的学位是否将帮助他更上一层楼?“我们只承认被宾州教育厅认可并批准的大学课程,”沃尔特斯的老板、学区首席财务官兼运营总监Wayne McCullough这样说道。

33岁的Ali Patrik Eid希望免费“远程教育”可以帮自己获得一份新工作。Ali在求职面试期间看到的反应令他喜忧参半。雇主从未听说过民众大学,并询问这所大学的概况。一些人“担心它可能是一所野鸡大学”,而“其他人喜欢免费在线学位这一创意,”他说。

Q:哪一群体最适合免费的在线大学?

A:Poulin认为,收获最大的或许就是像Ali Patrik Eid这样的国际学生。他说:“在许多国家,美国大学的学位还是非常吃香的。”在民众大学,国际学生约占入学总人数的75%。

1民众大学的理念——给予原本求学无门的人接受高等教育的机会——是宏伟的。但找到一所既敞开校门,同时兼具学术严谨性的大学并非易事。志愿担任艺术和科学学院院长的纽约大学社会学、医学和公共政策教授Dalton Conley希望民众大学能够“获得纽约市立大学(CUNY)50年前曾拥有的声誉,成为一所帮助穷孩子成就伟业的高等学府”。

Shai Reshef说,民众大学最初几乎接受了所有的入学申请,但许多学生的英语不够好,难以胜任日常学习要求,比如在讨论区发帖,互评作文等等。这所大学随后上调了招生标准;申请者现在必须完成6篇入学作文,母语非英语的申请者必须以考试成绩来证明其语言能力,或者在申请前通过一门英语课程。录取率已经从99%下降至81%。保留率从2010年的42%上升至去年的81%。

两年前,民众大学还增加了学术指导,向平均绩点跌至2.0以下的学生伸出援手。“我们正在向每个人开启教育之门,而且学费全免——学生需要这种额外的支持,”Shai Reshef说。

这正是马萨诸塞大学安姆斯特分校(University of Massachusetts, Amherst)负责本科生学习指导事务的副院长Kregg C. Strehorn在成为志愿顾问和社会学导论教授之后发现的现象。“这里的多样性确实无与伦比,”他说。他带的每个班都有来自十几个国家,遍及五大洲的学生。“许多学生都没有经历过高等教育,”他说。他们不知道何为教学大纲,何为满足学位要求。

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