申请名校,中学应该怎么学?

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无论平日为学生和家长做规划督导,还是于最后阶段指导考生申请常春藤盟校和美国其它名校,众多教育机构总会向来咨询的家长和学生们强调选择合适的专业对于录取的重要性,但是在学习过程中也不能让特定专业本身限制自己未来的发展,更不能因未来专业方向就对中学课程有任何偏向。

2Q:常春藤盟校和美国其它顶尖大学对录取新生的评估以及大学本科课程设置有什么着重点?

《常春藤100》:常春藤盟校和美国其它顶尖大学对录取新生的评估以及大学本科课程设置都贯彻“通才教育”(General Education)的宗旨,这个词组被译成中文有多种说法,像普遍教育,普通教育,通识教育等。如果对原文内涵做全面了解,按照现代中文的意译还是用通才教育,或全才教育最贴切,它与美国名校在评估考生学术水平时看重所谓的核心课程关系紧密。这节我们就来讨论通才教育的理念,以及美国名校关注的核心课程的意义。
美国一些知名的教育研究机构,每年都会依据各自的评判原则和标准推出大学排名榜,其中一家着名的独立研究机构美国大学董事和校友理事会(American Council of Trustees and Alumni),就采用针对大学对本科生七门核心课程的数目要求作为排名评估标准,此方法也获得了《美国新闻与世界报道》周刊的名校排名榜创始编辑, Mel Elfin的推崇和附和。

这家教育方面的权威机构通过调查发现,在北美有80%的大学在校生无法确认自己的专业与职业方向,超过50%的学生进入大学后至少改变专业方向一次。鉴于此他们认为对大学生尤其是大学头两年的学生,不分专业研修通用的核心课程非常必要;另外一个重要原因则是二十一世纪的全球经济和文化发展趋势要求学生掌握综合全面的知识和技能。根据美国劳工部的统计,美国劳动人口在18 到42岁期间,平均改换工作10.8次,相当比例的毕业生发现后来的职业生涯在大学时没有预计到,而且与自己最初的专业方向完全不同。面对多变的职业市场竞争,通才教育(General Education)是应对挑战的法宝:所有学生按要求必须完成基本的核心课程(Core Subject, 或Core Curriculum)。

1美国大学董事和校友理事会在大学为本科生基础课程设置方面,高度赞赏哥伦比亚大学和芝加哥大学。这两所大学规定所有本科生,从英文专业到物理专业,都必须选修经典课程如哲学,历史和文学。理事会的专家认为尽管大学应该有自己的独特性,但是为达到通才教育的目的来明确统一的核心课程则是完全必要和可行的。他们建议的核心课程有七个,除此外还可以补充其它如艺术,音乐,心理学,社会学,哲学等科目。对于通才教育七个核心课程缺一不可。

Q:七个核心课程指的是什么?

《常春藤100》:写作(Composition):有效进入职场和参与文明社会活动所需要的最基本能力 — 清晰,准确和无误的书面交流。写作课程内容应该包括语法,风格,清晰度 和论据。
文学(Literature):文学是人类思想和经验的丰富集成,学习文学能培养学生用心阅读和反思的良好习惯,并陪伴其一生。

外语(Foreign Language):语言是思想的直接反应,而要了解世界上不同文化,历史,艺术和传统,最好的工具莫过于学习掌握其语言。这门课的要求是,同一种语言在高中阶段有三年学习经历,进入大学后至少又有三个学期的经历,综合能力达到中级水平(Intermediate Level)。

政府或历史(Government or History):民主开放社会的高等教育应该是对公民的教育,学生对于历史和国家统治制度应该有充分了解。学习历史和政府及政治制度,对于培养有责任感公民和保障自由具重大意义。
经济(Economics):在当今有限资源条件下相互依存的世界,了解掌握商品和服务的分配原理是非常重要的。作为二十一世纪有头脑的公民,需要对经济学和市场有基本了解。

数学(Mathematics):了解人类世界需要语言,了解自然世界和社会科学需要数学。社会活动的所有方面,从工作场所,家庭财务到理解新闻中的统计数据,都需要基本的计算能力。

自然科学(Natural or Physical Science):掌握基本的科学实验和观察理论与方法,对于了解我们生活的世界是必需的。自然科学中包括化学,生物,和物理,学习自然科学有助于培育分析和批判性思维的能力。

Q:中学课程的学术水平和SAT1考分同等重要,不能偏废。那么到底优秀的中学学术水平指的是什么呢?

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《常春藤100》:优秀学术水平并不仅仅等同于高的分数排名(Grade Ranking),除了以上提到的核心课程外,还由以下几个方面组成:

AP或IB课程。如果所在中学提供AP课程,名校们要看考生是否勇于选修这类课程。这里不是说中学有二十门AP课程,你也非得修完全部;但必须展示出对于这些高难度课程的挑战能力。

荣誉课程和其它高级课程。如果所在中学没有AP或IB课程,名校也不会因为这一点对考生有偏见。但他们仍要看考生是否选修了该中学所提供的最具挑战性的课程,例如荣誉(Honors)或其它高难度课程。

四年外国语课程。多数名校均期待申请人有两到三年外语科目的学习经历,当然四年会更佳。名校的教育更重视愈来愈迅勐的全球化趋势,因此外语学习对于申请人就显得更加重要;而且他们更关注对某一特定外语的掌握深度,而不是对几种外语的泛泛了解。

四年数学课程。大部分学校要求考生有三年的数学课程成绩。但申请人若有四年无疑会打动录取官员;特别是有微积分课程分数,一定会比那些只达到最低标准的考生更具优势。

难度很大的十二年级课程。美国名校在发出录取通知时,考生的十二年级成绩往往还未出来。但名校仍然要从申请表上了解到考生是否在十二年级最后一年,照样在挑战自己。十二年级IB高级课程或AP课程或相应的大学课程,会为申请大大增添光彩。

持续向上的分数及排名。有些考生中学阶段成熟的晚一点,或者说在九年级和十年级时分数和排名并不出众,这的确会对申请美国名校有影响;但这比起十一和十二年级分数的影响要小的多。名校们更看重十一和十二年级的学术成绩以及向上的增长趋势 。反之如果情形越来越糟,那肯定是一份失败的申请。

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